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家庭機器人創企接連倒閉 亞馬遜Vesta可以打破魔咒嗎?單身公主相

來源:上虞門戶網  2019-09-30 10:42

在西雅圖市中心的一場新聞發布會上,一些人預計亞馬遜將展示一款家庭機器人,據報道,這款機器人就像一個移動的Echo Show,裝著輪子、麥克風和顯示屏。但關于這款產品的聲明卻從未發布,亞馬遜的沉默或許反映了家庭機器人、乃至整個機器人行業所固有的諸多挑戰。

亞馬遜的機器人代號為Vesta,得名于古羅馬灶神,它裝有遠場麥克風和揚聲器,使其能夠理解Alexa識別的數千條命令并作出響應。據說它可以通過電腦視覺和同步定位、地圖等技術實現在室內導航。

一個無情的市場

家庭機器人和機器人技術即使是資金最充足的企業,也未必有好的結局。

今年4月,舊金山初創公司Anki關閉,此前該公司從Index Ventures、Two Sigma Ventures、摩根大通、A16Z和其他投資者那里融資了近2億美元的風險投資。Anki聲稱,僅去年8月,該公司就售出了650萬臺設備和150萬臺機器人,截至2017年年底,其收入接近1億美元。

此前,由Bosch投資的初創企業Mayfield Robotics開發了一款更大、價格更高(合700美元)的家用機器人,名為Kuri。但該公司由于資金不足、研發止步不前于去年宣布關閉。今年早些時候,Jibo倒閉,該公司曾設計了一款社交機器人,配有定制的對話助手功能。而本田則取消了其Asimo項目。另一項與此相關的進展是,工業機器人公司Rethink Robotics最近被迫停止運營,原因是該公司試圖找到一家收購方,但沒有成功。

但這并沒有阻止其他公司繼續前進。總部位于紐約的初創公司Temi最近融資2100萬美元,阿里巴巴前首席技術官吳炯(John Wu)參投。該公司正在開發一款售價1500美元、集成語音助手功能的遠端臨場機器人。此外,像Mabu和Diligent Robotics的Moxi這樣的健康機器人已經進入了醫院、家庭和護理中心,在那里,它們還兼做護理員和慢性病患者的癥狀跟蹤器。

iRobot也許是最著名的家庭機器人成功案例,它已經向世界各地的客戶銷售了超2500萬臺。該公司首席技術官Chris Jones將其成功歸因于其對清理工作的獨特關注,以及在面對后勤挑戰時的堅持。

Jones說:“我們有電氣、機械、軟件......所有這些必須結合在一起,形成一個可操作的程序包,能夠真正做一些有價值的事情。讓這些程序有效地一起工作是一個挑戰。”他把這個行業描述為一門藝術,而不是一門精確的科學。“每個家庭都是不同的,人與機器人的互動也不同。這是一個艱巨的任務,也就是為什么注重實用性很重要。”

擬人

亞馬遜的家用機器人將不得不克服通往成功的巨大障礙,其中最主要的障礙是缺乏情感智能以及滿足客戶過高的期望。

關于第一點,Alexa人工智能首席科學家Rohit Prasad最近透露,亞馬遜的團隊正在試驗僅通過聲音就能檢測快樂、悲傷和憤怒的系統。這種努力的最初成果——失落感監測將于本周浮出水面。

人臉和物體識別也將在這方面發揮關鍵作用,亞馬遜擁有所有必要的技術資源來構建一個強大的系統。它的AWS DeepLens攝像頭可以運行預先訓練過的或定制的AI模型,進行情緒分析,并檢測各種活動,比如刷牙或彈吉他。AWS備受爭議的Rekognition服務可以挖掘用戶的情感,甚至更多。亞馬遜Echo Look利用電腦視覺識別衣服。并且就在本周,亞馬遜在Echo上部署了一個人工智能模型,該模型可以識別普通的食品類目。

在家庭機器人中,面部識別可以用來記錄家里的照片或視頻,或者在孩子們放學回家時問候他們。至于目標檢測,它可能有助于個性化產品推薦,并像亞馬遜的Alexa Guard功能那樣,識別入侵跡象。或者,它可以與Amazon Key等服務協同工作,跟蹤陌生人在房間里的活動,為遠程安裝家庭家具或電器鋪平道路(因為這些家具或電器不能簡單地放在門口)。

不用說,這是一項重要的工作。情感智能和語境意識可以讓互動變得更自然。但研究表明,人們傾向于給機器人命名,甚至賦予它們動機,這表明機器人除了感知能力外,還需要具備溝通能力。

像Mayfield的Kuri 和Anki的Vector 背后的團隊為情感表達的范例奠定了基礎。Kuri 在談話中幾乎每次都用生動的表情來回應,包括不明白的時候會出現“哈?”的表情符號,以及在接收到指令后表示“明白”。而Vector是一個微型手持機器人,有兩個踏板和一個鉸接的頭部,通過動畫和音效傳達緊張、喜悅、恐慌、煩惱、興奮等情緒。

在之前的一次采訪中,Anki Mark Palatucci對媒體表示:“我們研究了將第三方界面植入機器人,結果發現,不得不說一個喚醒詞(比如Alexa或hey,谷歌)會讓人感到尷尬和機械。我們希望Vector能更人性化、更情緒化。”

亞馬遜的機器人會很好地跟隨指引,有時候是通過表情、動畫或聲音,以及根據習慣和情感量身定制的音樂和活動推薦。這是亞馬遜憑借Alexa Hunches逐步走向的未來。Alexa Hunches根據聯網設備和傳感器的數據主動推薦操作,并當Alexa回應“Alexa,開燈”等指令時,考慮設備之間的距離。

重功能而非形式

無論Alexa機器人采用何種形式,它的尺寸和外觀都將是規避先入為主的關鍵。正如帕拉圖奇所解釋的那樣,機器人領域存在著一個“恐怖谷”:人們總是期待更大、更擬人化的機器人。

Aeolus就是一個很好的例子。清潔機器人可以識別物體,用任何現成的真空吸塵器清潔地板,還能抓取飲料之類的東西。唯一的問題就是它簡直就是以龜速運行。在去年1月CES的一次演示中,Aeolus花了整整一分鐘的時間才撿起一個毛絨玩具,并把它放進了附近的垃圾箱。

樂觀主義者,例如Misty Robotics首席執行官Tim Enwall,堅信20年內每個家庭將有一個非常全能的機器人。雖然更為謹慎的觀察人士像卡內基梅隆大學機器人技術教授Henny Admoni 預測,距離可以接孩子、整理家具、準備飯菜、并完成其他家務的機器人量產還有5到10年。至于像Jones和iRobot 首席執行官Colin Angle等人則預測,一個機器家庭(而不是一個單獨的機器人)將共同完成一些家務,比如疊衣服、洗碗、以及協助年長或殘疾的家庭成員。

Angle解釋道:“這個家庭可以操作幾種不同類型的機器人。你將能夠逐步購買這些機器人,每一個都是專門為某一目的而設計的。當然在某些情況下,將功能組合成一個機器人是有意義的。”

也就是說,亞馬遜的第一個家庭機器人可能無法實現《杰森一家》中描繪的未來,但它很可能是未來許多型號和設計中的首款。當然,亞馬遜對這場持久戰并不陌生。就在本周,它宣布了一項名為Sidewalk的無線物聯網協議,希望以此來取代已經領先了十多年的標準。亞馬遜在Fire平板電腦的早期銷售上損失了一大筆收益,這是一個公開的秘密,而這些收益很久以前就通過電子書銷售、Audible訂閱服務、Amazon Prime Video租賃等渠道收回了。

當Bosch 去年宣布關閉Mayfield時,該公司表示,它找不到一個合適的工廠來支持和擴大Kuri的規模 。Admoni對此產生了共鳴,“我認為(這些公司)沒能找到一個令人信服的用戶案例,”他去年坦率地告訴英國《金融時報》。 Jones在去年夏天亞馬遜火星大會上接受媒體采訪時也表達了類似的想法,“那些未能流行起來的機器人之所以倒閉,大部分是因為它們沒有達到營銷承諾。”

而如果亞馬遜打錯了牌,它就有重蹈覆轍的風險。

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